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发现外星人?科学家:更可能是一种自然现象

2019-01-11 20:32来源:光明日报客户端

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  加拿大CHIME射电望远镜再次发现了一组快速射电爆(FRB),并发表在《自然》杂志上。虽然发表的论文中并未提及这一发现和外星人有关系,但朋友圈中快速传播的自媒体文章却给读者一种强烈的暗示:“外星人来了!”科学家对这个成果如何解读?大多数天文学家和物理学家都认为:这是一类重要的发现,随着更多事例的发现,可能会让人类更加了解FRB的机制,但它和外星人没什么关系,更可能是一种自然现象。

  问题一:重复FRB是外星人的信号吗?可能性非常小!

  FRB是一种快速喷射的射电能量,持续时间短暂,具有一定的随机性,目前科学家们对其来源的认识也还不清楚,但大多数科学家并不认为这和外星人有什么联系。这一次的发现被与“外星人”联系起来的原因之一,是其为重复快速射电暴。但中国科学院国家天文台研究员陈学雷说:“这是外星人信号的可能性非常小,比较有可能是一种自然现象。”

  其实,这并不是第一次发现重复的FRB。中国科学院国家天文台研究员苟利军介绍,2017年科学家就确认了第一个重复的快速射电暴,并确认了其宿主星系。此次公布的是第二例。陈学雷研究组曾经对第一个重复的快速射电暴进行研究,“我们对爆发规律做了统计分析,发现这个规律类似地震的规律,因此猜测是由中子星的星震引起的”。

  问题二:这个同源的FRB真的几年就跨越了几十亿光年的距离?误读结果!

  陈学雷说,某些自媒体得出的这个结论是对论文的严重误读。2017年发现的重复快速射线暴和此次发现的重复射线暴根本不是同一个来源。陈学雷说:“这就好像天气预报说北京下了一场雨,上海下了一场雨,但却被传成是北京上海下了同一场雨。”

  快速射电暴发现以来,事例比较少,爆发持续时标短,很难进行后续追踪。苟利军说:“这是我们没有弄清楚其本质的最大障碍”。也正因为如此,所以重复射电暴才这样重要。陈学雷说:“射电望远镜自身的局限导致其定位精度不高,也就是说我们很难精确知道快速射线暴的位置。重复暴的价值之一就是有助于让我们确定它的位置,再用光学望远镜等其他设备去观测,对其进行深入研究。而这也将是快速射电暴未来研究的重点方向之一。”

  问题三:低频FRB会是飞行器发出的吗?这是个幻想。

  “这是个幻想。”陈学雷的回答有些无奈。在低频率上发现快速射电暴极为重要,但这与飞行器无关。陈学雷介绍,科学家们建立了几十种可能的模型来解释快速射电暴的发生机制。“之前的快速射电暴都是在高频发现的,那就可以排除一些模型。”陈学雷说:“现在发现了低频快速射电暴,也就意味着我们之前的一些猜测是错的。那么是不是在更低的频率上也可能有快速射电暴?这些问题的解决都有待于持续观测和研究。”

  说起这个发现,陈学雷是有些遗憾的。我国有一个与加拿大CHIME射电望远镜非常相似的望远镜阵——天籁望远镜阵列。这个镜阵位于新疆,由碟形天线和柱形天线两部分组成,陈学雷担任项目首席科学家。

  “和CHIME一样,天籁的主要目的是探测暗能量,但其大视场的特性也非常适合搜寻快速射电暴这类偶尔出现的信号。”陈学雷介绍,只不过天籁的数据处理设备是秒级的,而快速射电暴是毫秒级的,不足以反应。2012年快速射电暴被发现后,科研团队就希望能够申请经费研制相关硬件,以提升数据处理速度。“遗憾的是,我们一直没有得到经费支持。2018年,在国家天文台的支持下,我们启动了小型实验系统的研制,并委托中科院自动化研究所研制了相关硬件。2019年上半年,硬件能够安装到天籁望远镜的碟形天线上,我们也希望能获得进一步支持,以研制和安装完整系统。”陈学雷说:“我们已经错过了‘首次发现’,希望能在快速射线暴的机制研究上做出中国贡献。”(光明融媒记者齐芳)

[责编:徐皓]

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